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Viernes 6 de Julio de 2007
La "hierba dulce" que revolucionará los alimentos
Empresas desesperadas

Se trata de una sustancia ancestral cultivada en Paraguay por los guaraníes. Es 300 veces más poderosa que el azúcar de caña y no tiene ni una sola caloría. Hasta Coca Cola está metida en el negocio.

Dotada de un poder edulcorante excepcional, la ancestral "hierba dulce" paraguaya capta el interés de grandes empresas estadounidenses, gracias a ser portadora de una sustancia que generaría una auténtica revolución alimenticia.

Hace varios siglos, los indígenas guaraníes remojaban ya sus hojas para aromatizar sus bebidas. Hoy, son los gigantes de la industria los que se inclinan por esta planta, 300 veces más poderosa que el azúcar de caña y sin la más mínima caloría.

Los grupos estadounidenses Cargill, uno de los principales abastecedores de alimentos del mundo, y Coca Cola, dueño del imperio en refrescos, informaron recientemente de una asociación para fabricar un edulcorante a base de "stevia rebaudiana bertoni".

"El anuncio de Coca Cola despertó un interés gigantesco", señaló Nelson González, gerente de la Cámara de la Stevia del Ministerio de Industria y de Comercio.

Este mercado, desarrollado en América del Sur (Brasil, Argentina y Ecuador) y en Asia (China, Japón y Corea), es sólo un proyecto en Estados Unidos y la Unión Europea, donde la stevia es permitida únicamente como complemento alimenticio o cosmético, en espera de la recomendación científica.

"La demanda es enorme en el mundo entero. Pero el lobby del azúcar quiere frenar la importación de este producto revolucionario, con un gusto natural y que no tiene ningún peligro para la salud", aseguró González, haciendo referencia a los riesgos de cáncer regularmente evocados en torno a los edulcorantes químicos, como el aspartamo.

Estudios realizados por la Facultad de Medicina de la Universidad de Asunción adjudicaron una larga lista de virtudes a esta planta anti-oxidante, anti-inflamatoria y anti-bacteriana, que funciona beneficiosamente en casos de enfermedades como la diabetes, la hipertensión o incluso las caries.

La "steviosida", la molécula compleja contenida en sus hojas, también ofrece al consumidor el poder ser cocinada, ya que soporta una temperatura de 200 grados, una amplia ventaja sobre los edulcorantes químicos.

Pero sus promotores señalan muchas otras utilidades a "la hierba dulce". Mezclada con fertilizante confiere un sabor dulce a las frutas. Como forraje, mejora la calidad de ganado.

En diez años, el cultivo de esta planta, un pequeño arbusto de 60 cm de alto nativo de la región tropical en el noreste de Paraguay, pasó de 350 hectáreas a 1.500. Las autoridades esperan al menos multiplicar por diez esta superficie de aquí a cinco años, para alcanzar una producción de unas 18.000 toneladas de hojas secas.

Un kilogramo de polvo de stevia, obtenida a partir de 12 kilos de hojas, puede exportarse a un precio de entre 40 y 100 dólares según su grado de pureza.

Consciente de la repercusión que podría tener para esta nación, en mayor parte agrícola y de 6 millones de habitantes, donde la pobreza golpea a casi la mitad de la población, Paraguay inició un procedimiento internacional para obtener una "denominación de origen".

Porque, irónicamente, sus plantas de stevia comenzaron a ser plantadas hace 30 años Asia y el primer productor mundial es China, con 20.000 hectáreas.

Pionero de la stevia en Paraguay, la sociedad Imperio Guaraní, que cultiva la planta y extrae el edulcorante vegetal en su fábrica de Luque (a 10 km de Asunción), parece no preocuparse por la competencia asiática.

"La tierra de la stevia es aquí. Con nuestro clima, se logra dar tres cortes por año. En China, es solo uno por año", destacó María Teresa Aguilera, gerente de la firma, que afirma haber sido contactada, tras el anuncio de Coca Cola, por "empresas de todos los continentes".

 
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